Los EE. UU. son más rápidos, más jóvenes y más hábiles que en 2014. ¿Pero son mejores? | EE.UU

La era de Gregg Berhalter comenzó en el desierto con una victoria por 3-0 en un amistoso sobre Panamá en enero de 2019 frente a 9.040 personas en Glendale, Arizona.

El viaje a Qatar ha abarcado 56 partidos: un viaje a veces emocionante, a veces lúgubre desde los cactus y la expansión con aire acondicionado de los suburbios ajenos de Phoenix hasta los densos rascacielos y los innobles estadios de la península que alberga el evento deportivo de más alto perfil del mundo.

Aquí, en otra región árida conocida más por la arena que por el fútbol, ​​vienen tres o más partidos que definirán el mandato de Berhalter como entrenador en jefe de la selección nacional masculina de EE. UU. y, si las cosas salen terriblemente torcidas, probablemente terminen. Dado el inmenso escrutinio que enfrentarán los estadounidenses como coanfitriones en 2026, Berhalter no puede darse el lujo de adquirir una reputación como un estratega que se encoge bajo los reflectores.

Pero juzgar qué constituiría un éxito o un fracaso en Qatar es complicado, ya que se trata de un grupo de jugadores nuevos y verdes, solo uno de ellos, DeAndre Yedlin, con experiencia previa en finales de la Copa del Mundo. Hay alivio de que EE. UU. llegó al torneo después de la debacle de la clasificación de 2018 y una trémula campaña de 2022 en la que el equipo de Berhalter terminó detrás de Canadá y México, asegurando el tercer y último lugar automático por diferencia de goles en el último día.

El hombre que llevó a EE. UU. al torneo de 2014, Jürgen Klinsmann, le dijo a Sports Illustrated en 2018 que “construyes un nuevo esqueleto entre Copas del Mundo”. No hay mucha carne en los huesos. Pero estamos a punto de aprender mucho sobre el corazón, el alma y la mente de una generación estadounidense a menudo promocionada como la más talentosa que jamás haya visto la nación.

Cuando se le preguntó en ESPN sobre las expectativas, Berhalter habló sobre el estilo en lugar de los resultados: “Creo que es importante que vayamos a Qatar y representemos nuestra identidad como equipo. No es hora de cambiar lo que somos. Somos un equipo agresivo, un equipo que presiona mucho, queremos usar el balón y vamos a ver si podemos tener éxito al hacerlo”.

Ejecutar el plan de juego a la perfección pero terminar fuera de los dos primeros en el Grupo B, que también incluye a Gales, Irán e Inglaterra, no reflejaría bien el plan. También sería un resultado por debajo de la media. Volviendo a Italia ’90, EE. UU. llegó a las etapas eliminatorias en cuatro de sus últimas siete finales, incluidas sus últimas dos campañas, en 2010 y 2014. Pero la única victoria después la fase de grupos llegó en 2002, cuando el equipo de Bruce Arena venció a México en los octavos de final (y luego perdió por desgracia ante Alemania en cuartos de final).

Una conclusión en Qatar que está en línea con la historia y las expectativas razonables, entonces, parece una derrota en la batalla en los octavos de final con Berhalter capaz de argumentar que su escuadrón ha acumulado una experiencia valiosa que les servirá bien para 2026, cuando la mayor parte de su núcleo los jugadores deben estar en su mejor momento. Algo más sería una ventaja; nada menos que una decepción. Pero la suerte jugará un papel.

Las etapas de grupos y eliminatorias son “literalmente dos torneos diferentes”, dijo el jugador de 49 años. “Cualquier cosa puede pasar en un día cualquiera. Todo lo que quieres hacer en el torneo eliminatorio es jugar tu mejor juego posible. Y si por casualidad sales y juegas tu mejor juego posible, sales con la cabeza en alto”.

Aún así, tal salida haría más difícil afirmar que el USMNT ha logrado un progreso significativo en los ocho años desde que el equipo de 2014 hizo lo mejor que pudo y perdió, llegando a los octavos de final pero saliendo ante una Bélgica superior después de la prórroga a pesar de la heroísmo de Tim Howard en la portería. Según la métrica clave para los observadores casuales, ¿qué tan lejos llegaste en la Copa del Mundo? – indicaría estancamiento.

El equipo de 2022 es obviamente más débil como delantero y portero que en 2014, cuando EE. UU. presumía de Clint Dempsey y Howard; en otras posiciones es potencialmente más dinámico, especialmente en los flancos. Gran parte de la cosecha actual está en clubes europeos grandes o medianos, pero la cosecha de 2014 tuvo veteranos constantes como DaMarcus Beasley, Michael Bradley, Geoff Cameron y Jermaine Jones, que también pasaron un tiempo en las principales ligas europeas.

“Sobre el papel, son la selección masculina de Estados Unidos más talentosa que hemos tenido”, dice el exdelantero Hérculez Gómez, quien jugó para Estados Unidos en la final de la Copa del Mundo de 2010 y estará en Doha para presentar un programa en ESPN+. En comparación con las generaciones anteriores, “este equipo es mucho más joven, mucho más rápido, mejor en transición, mejor individualmente, mejor técnicamente”.

Sin embargo, agrega, carecen del saber hacer veterano de los equipos de 2010 y 2014, que tenían “muchachos que eran un poco desagradables, que jugaban con un chip en el hombro” y no se amilanaban por las tareas difíciles fuera de casa.

El futuro de Gregg Berhalter como entrenador de la USMNT bien podría decidirse en las próximas semanas. Fotografía: Juan Carlos Caval/EPA

En 2014, EE. UU. se dirigió a Brasil, ganando la etapa de clasificación de Hex con siete victorias y una derrota en 10 juegos para un colchón de 11 puntos sobre el cuarto clasificado, México, que avanzó a través de los playoffs entre confederaciones.

Para el ciclo de 2022, EE. UU. ganó solo una vez como visitante y anotó 21 goles en 14 juegos, la mayoría de ellos tap-ins a corta distancia o simples cabezazos. Un gol típico provino de la defensa que no pudo despejar un centro y un estadounidense que se abalanzó sobre el balón suelto. No hubo goles desde fuera del área penal y sólo hubo dos golazos: una pirueta de Christian Pulisic contra Panamá y un cohete contra Costa Rica de Sergiño Dest.

Aparte de la edad, quizás la mayor diferencia con respecto a hace ocho años no es el calibre de los que están en el equipo, sino la calidad de los que no lo están. El grupo de talentos ahora es mucho mayor y hay muchos más estadounidenses en clubes extranjeros, aprendiendo cada día, como señala Gómez, de algunos de los mejores entrenadores del planeta. En contraste, la mayoría de la lista de 2010 pasó su adolescencia jugando en universidades estadounidenses.

Berhalter tuvo suficientes opciones para reinventar casi por completo el equipo. Solo cuatro de los jugadores que perdieron el fatídico clasificatorio de 2017 ante Trinidad y Tobago están en el equipo de Qatar.

El entrenador probó a docenas de prometedores en su adolescencia y principios de los 20, muchos jugando en las dos primeras divisiones en los principales países europeos. Ha utilizado a 91 jugadores, tres más que el inglés Gareth Southgate, que ha supervisado 20 partidos más. Algunos de los jugadores que Berhalter ha utilizado con más frecuencia (Paul Arriola, Sebastian Lletget, Gyasi Zardes, Reggie Cannon, Zack Steffen) ni siquiera llegaron a los 26 finalistas.

Otros nombres que Berhalter ha descartado o ignorado implican el lujo de elegir. El mediocampista ofensivo adolescente Julian Green, sorprendentemente nombrado en el equipo de 2014 por Klinsmann, anotó con su primer toque contra Bélgica. Green, que ahora tiene 27 años, jugó 24 partidos en la Bundesliga la temporada pasada con el Greuther Fürth, pero nadie esperaba seriamente que lo invitaran a Qatar. No ha hecho una sola aparición con Berhalter.

De los 26 en Qatar, nueve están en clubes de la MLS y los otros 17 ejercen su oficio en Europa. Pero Berhalter (ex jugador y entrenador de la MLS) fácilmente podría haber elegido una lista comparablemente talentosa con solo tres jugadores de la MLS, Walker Zimmerman, Kellyn Acosta y Jesús Ferreira. Mientras tanto, Klinsmann seleccionó a 10 jugadores de la MLS para su equipo de 23 hombres a pesar de su aversión a la liga, que consideraba deficiente. Y el nivel en la MLS ha mejorado desde 2014, cuando solo había 19 equipos; esta temporada fueron 28.

Klinsmann, a pesar de todos sus grandes planes a largo plazo para reconstruir el oleoducto de arriba a abajo, fue despedido cuando parecía dudoso que el equipo senior llegara a Rusia. Dada la extrema importancia de la Copa del Mundo para el perfil del fútbol estadounidense, su salida no fue una sorpresa.

El partido de la fase de grupos de 2014 entre EE. UU. y Portugal atrajo a unos 25 millones de espectadores en ESPN y Univision. El último partido de preparación de EE. UU. ante Qatar, un empate sin goles con Arabia Saudita, atrajo a una audiencia de 226.000 espectadores en FS1.

El choque del Black Friday con Inglaterra es una gran oportunidad para llamar la atención, aunque el torneo de verano en Brasil se convirtió en un momento cultural dominante que será difícil de repetir en 2022 dada la temprana hora de inicio para los residentes de EE. UU. y las tentaciones alternativas de las fiestas. temporada, con fútbol, ​​baloncesto y hockey en pleno apogeo.

Aún así, hay ganancias que no se pueden medir tan fácilmente como las cifras de audiencia o los resultados de un torneo de un mes. Algunos son el legado de Klinsmann: reclutamiento intensivo de doble nacionalidad, la convicción de que EE. UU. debe adoptar un estilo más complejo y atractivo, un énfasis en el desarrollo de la juventud y alentar a los jugadores a mudarse a Europa.

En 2014 hubo dolores de crecimiento. Klinsmann usó la crítica como motivación, pero a veces era difícil saber si estaba siendo exigente o degradante. Un titular del New York Times decía: Cómo Jurgen Klinsmann planea hacer que el fútbol estadounidense sea mejor (y menos estadounidense). La visión era brillante pero borrosa.

Cuando Berhalter habla sobre la identidad de su equipo, está discutiendo tácticas, no invitando a una introspección agonizante sobre lo que significa ser un jugador de fútbol estadounidense.

Ocho años después de la última final de la Copa del Mundo de EE. UU., hay una liga nacional más fuerte y un pozo más profundo de talento global. Debates tácticos, no crisis de identidad. Un entrenador no un psicodramatista. Y la promesa de cosas mayores dentro de tres años y medio. Sería optimista esperar que Estados Unidos dé un gran paso adelante en Qatar, pero no hay duda de que el camino conduce hacia arriba.