Las sanciones de alta tecnología son una nueva herramienta punitiva geopolítica: ¿funcionarán?

Cuando el presidente Joe Biden decidió firmar el CHIPS and Science Act hace más de un mes, el gobierno de los Estados Unidos (EE. UU.) lo consideró una medida defensiva para fortalecer sus ecosistemas nacionales de semiconductores y alta tecnología. Esto incluyó un fondo dedicado masivo para proporcionar subsidios a las empresas nacionales de tecnología y semiconductores para aumentar su innovación, producción y capacidad para competir en el mercado global.

Sin embargo, unas semanas más tarde, en una serie de acciones ofensivas, se impusieron amplias restricciones a la exportación de semiconductores avanzados y de alta gama a China. Esto ocurre seis meses después de que EE. UU. decidiera utilizar las sanciones tecnológicas como herramienta punitiva contra Rusia por la invasión de Ucrania.

Desde que la pandemia de Covid-19 causó estragos en las cadenas mundiales de suministro de semiconductores en 2020, la industria china de semiconductores ha mostrado un crecimiento increíble cada trimestre. El informe de Bloomberg a principios de este año mostró cómo más del 90 por ciento de las empresas de semiconductores de más rápido crecimiento del mundo desde 2020 han pertenecido a China. Coincidentemente, esto fue al mismo tiempo que EE. UU. comenzó a imponer sanciones tecnológicas a China, especialmente en el dominio de los semiconductores.

Esto incluyó restricciones a la exportación de equipos de fabricación de semiconductores, como máquinas de fotolitografía, acceso limitado a fábricas de vanguardia y bloqueo de la venta de productos chinos en los mercados estadounidenses. Sin embargo, los dos últimos años han tenido exactamente el efecto contrario al que se pretendía lograr con las sanciones y restricciones. La huella tecnológica y de semiconductores global de China ha crecido continuamente y amenaza con desafiar a EE. UU. por la supremacía tecnológica. ¿Qué hace que las recientes sanciones de los EE. UU. sean diferentes, cuál podría ser la respuesta de China a esto y la gran pregunta, funcionarán?

¿Que ha cambiado?

Primero, algunas restricciones han trascendido el ámbito geopolítico y han tenido un efecto indirecto significativo en el sector privado. Las sanciones recientes han prohibido la venta de chips informáticos avanzados, como chips de inteligencia artificial y conjuntos de chips de última generación, a todas las empresas y militares chinos debido a sus aplicaciones potenciales en el desarrollo de sistemas de armas de alto grado. Fue un golpe significativo para las empresas estadounidenses de semiconductores establecidas que han crecido enormemente en las últimas dos décadas debido a que China es su mercado más grande. Con la demanda en su punto más alto, tales empresas, debido a las crecientes tensiones geopolíticas en el sector tecnológico, tendrán dificultades para sustituir el mercado chino. El sector privado ahora tiene que cumplir con las reglas hechas por el gobierno o enfrentar acción. Esto ha hecho que estas sanciones sean las primeras en afectar a la industria nacional de Estados Unidos en su intento de desafiar el ascenso de China.

En segundo lugar, las sanciones actuales de los EE. UU. son tan amplias que pueden infligir un gran daño económico a China y otras potencias de semiconductores. Las sanciones abarcan no solo a las empresas estadounidenses y sus productos, sino también a cualquier otra empresa del mundo que utilice cualquier tipo de tecnología estadounidense para desarrollar sus productos. Esto significaría que no son solo los conjuntos de chips y los productos estadounidenses a los que China no puede acceder, sino todos los demás países y los productos de sus empresas que utilizan de forma remota cualquier propiedad intelectual, herramienta de diseño, equipo de fabricación y tecnología estadounidenses. Esto significaría que muchas de sus importaciones desde Europa se verían afectadas.

Uno de los principales proveedores de chips de China, Corea del Sur, también tendría que adherirse a estas sanciones. Dado que China tradicionalmente es un mercado masivo para las empresas de Corea del Sur, estas amplias sanciones de EE. UU. pueden desencadenar otra interrupción de la cadena de suministro. Si bien estas sanciones de alta tecnología estaban destinadas a ser el punto de apoyo de la lucha geopolítica entre EE. UU. y China, las sanciones recientes invariablemente han involucrado a otros estados en el conflicto.

En tercer lugar, los semiconductores y los chips ya no son las únicas áreas de alta tecnología a las que apuntan las sanciones. El gobierno de EE. UU. ha declarado que se impondrán restricciones en otros sectores tecnológicos emergentes, como IA, Quantum y biotecnologías. Las sanciones ya impuestas tendrán una gran influencia en el desarrollo de otros sectores tecnológicos emergentes porque los chips y los dispositivos semiconductores forman la base de estos. Esto se vio durante las sanciones tecnológicas de EE. UU. a Rusia durante el comienzo del conflicto de Ucrania cuando se cortó el suministro de chips a Rusia, lo que provocó un efecto en cascada en otros sectores tecnológicos a nivel nacional.

Anticipando la respuesta de China

Dado que las sanciones posiblemente interrumpan el funcionamiento de las cadenas de suministro globales y afecten tanto a los gobiernos como a las empresas, uno debe preguntarse qué respuesta podría tomar China cuando se les impongan restricciones tan duras. Esto puede desencadenar una reacción en cadena de tensiones de alta tecnología de ida y vuelta entre las dos potencias tecnológicas, lo que eventualmente extendería el conflicto a otros dominios. Históricamente, la evidencia ha demostrado que las sanciones y restricciones impuestas a China, especialmente en el ámbito tecnológico, no han funcionado. Esto solo exacerba la anticipación que rodea la respuesta de China a estas sanciones recientes.

China podría recurrir a métodos ilegales para eludir las restricciones, como el espionaje industrial. El mes pasado, la mayor fundición de semiconductores de China, SMIC, presentó su nuevo chip de 7 nm. Se rumoreaba que el diseño del chip estaba modelado con precisión en el chip de TSMC que se lanzó hace más de cinco años. Esto generó preocupaciones sobre si la industria tecnológica china tiene acceso interno a los avances tecnológicos en otros estados. Los temores de espionaje industrial a través del estrecho de Taiwán han alcanzado un nuevo pico, especialmente con las crecientes tensiones entre el continente y la isla. Los crecientes esfuerzos de espionaje son una amenaza real y uno de los probables mecanismos de respuesta de China a las sanciones impuestas.

También se ha visto que cada vez que se han impuesto restricciones tecnológicas a China, la respuesta del país ha sido un tremendo crecimiento científico y tecnológico. Cuando se establecieron controles de exportación en los sistemas criogénicos que impedían el acceso a la tecnología en la construcción de computadoras cuánticas superconductoras, China eludió la restricción al desarrollar la computadora cuántica fónica más rápida del mundo y el enfriamiento avanzado con helio para imitar el funcionamiento de la criogenia.

Cuando a ASML, una empresa holandesa, se le impidió exportar máquinas de fotolitografía ultravioleta extrema (EUV) a China para producir chips de última generación, SMIC y China utilizaron máquinas ultravioleta profunda (DUV) (un peldaño más bajo que EUV) para lograr la tarea. Cuando se le puso en un lugar difícil, China recurrió a soluciones y alternativas para eliminar tales restricciones. Esto podría ser un catalizador para los avances tecnológicos de China en las industrias de semiconductores y otras industrias de alta tecnología, superando eventualmente a los mismos que impusieron las restricciones.

Los controles de exportación y las sanciones recientes de los EE. UU. son algunos de los más duros que el mundo ha visto en el ámbito de la tecnología. Debido a lo extremo de las sanciones, es probable que los efectos indirectos afecten al sector privado, a otros estados tecnológicamente avanzados y al ecosistema mundial. Por lo tanto, el resto del mundo debe estar preparado para que China responda agresivamente a estas acciones. De cualquier manera, esto será un catalizador para el desacoplamiento tecnológico y China seguirá su propio camino hacia la llamada ‘autosuficiencia tecnológica’.

Arjun Gargeyas es becario IIC-UChicago y consultor del Ministerio de Electrónica y Tecnología de la Información (MeitY), Gobierno de la India. Las opiniones expresadas en este artículo son las del autor y no representan la posición de esta publicación.

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